Gatos y Respeto

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La gata Emma Nelson y el pintor Edward Bawden

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La gata Emma Nelson y el pintor Edward Bawden se conocieron en la primavera de 1985 en el Refugio Wood Green. El artista dice: “Me escogió ella al saltar en mi hombro. Entonces solo se llamaba Nelson, pero mi nieta Louise añadió Emma… No sé nada de la historia personal de Emma, excepto que era una gata callejera recogida en Welwyn Garden City y que yo no podría haber tenido una mejor amiga felina”.

Cuatro sillas y Emma Nelson

Emma Nelson entre palomas

Edward Bawden dibujaba gatos antes de convivir con Emma Nelson, pero nunca había hecho tantos cuadros de gatos en tan poco tiempo desde que llegó ella. Sabemos que tuvo otros gatos gracias al retrato sobre madera realizado por su amigo Eric Ravilious en 1930. En él vemos a Bawden en su estudio, pintando, y a un gato rubio en la alfombra, lavándose. Queda claro que los gatos formaban parte de la vida de Bawden.

Edward Bawden en su estudio con un gato (Eric Ravilious, 1930)

El cariño del pintor por los gatos empezó siendo muy joven. Quizá ya había alguno en casa de sus padres, un ferretero y un ama de casa. Nació en el pueblo de Braintree, Inglaterra, el 10 de marzo de 1903, y a los siete años, ya en el colegio, empezó a copiar los gatos de Louis Wain (https://gatosyrespeto.org/2015/09/10/los-gatos-psicodelicos-de-louis-wain/) y las ilustraciones de Burne Jones para “Morte d’Arthur”, de Malory. Unos años después, sus padres le mandaron a un colegio privado y el director le recomendó que estudiara una vez a la semana en la Escuela de Arte de Cambridge cuando tenía 15 años.

A principios de los años treinta fue descubierto por la agencia de publicidad Stuart Advertising, a través de la que produjo algunas de sus obras más humorísticas e innovadoras para la tienda Fortnum & Mason. Solo hemos encontrado algunos dibujos de los años cincuenta, nada anterior.

Fortnum & Mason (Años 50)

Fortnum & Mason (Catálogo 1958)

Fortnum & Mason

Se casó con Charlotte Epton y tuvieron dos hijos, Joanna y Richard (al que dedicaremos otra entrada por sus numerosas obras dedicadas a gatos), en 1932. El pintor ya vivía en Great Barfield, Essex, donde se había trasladado con Eric Ravilious. No tardaron en seguirles más artistas, algunos tan famosos con John Aldridge y otros menos conocidos.

El salón

Aldridge y Bawden habían proyectado diseñar papeles murales y comercializarlos, pero la II Guerra Mundial lo impidió. Al igual que Ravilious y Paul Nash, este último profesor de Bawden en Cambridge, fue nombrado artista de guerra. Plasmó sobre papel la evacuación de los soldados británicos de Dunkerque ante el avance alemán.

Fizz

Gata aya con nueve vidas

El armario de Petra

Destinado a Oriente Próximo, permaneció allí hasta 1942, cuando zarpó en El Cairo a bordo del Laconia. El barco fue torpedeado y Bawden estuvo cinco días a bordo de un bote salvavidas hasta que lo rescató la armada francesa. Pero el régimen de Vichy le encerró en un campo de prisioneros en Casablanca, liberado por las tropas estadounidenses dos meses después.

Juega conmigo

La Rêverie

Portada de The Listener

Regresó a Inglaterra en 1945 y residió en Great Barfield hasta 1970. Dentro del grupo de artistas de Great Barfield, es uno de los más conocidos y también el que, con John Aldridge, más tiempo permaneció en la pequeña ciudad. A finales de los sesenta, su esposa Charlotte y él decidieron irse a vivir a Saffron Walden, pero ella falleció pocos días antes de la mudanza y Bawden se trasladó solo a la nueva casa en 1970.

Eric Ravilous, Tirzah Garwood, Edward, Charlotte y gato en Great Barfield (1932)

Madre gata con nueve vidas

Decoró las paredes con los papeles pintados que había acabado por comercializar, y distribuyó los muebles y objetos traídos de “Brick House” (así se llamaba la casa de estilo georgiano que había compartido con Charlotte en Great Barfield). Encargó la construcción de un estudio con grandes ventanales y una puerta especial para que pudieran entrar y salir obras de gran tamaño sin pasar por la casa.

Mi esposa gata

La hora

Y aquí es donde Emma Nelson le acompañó durante los últimos años de su vida, concretamente hasta el 21 de noviembre de 1989. Empezó a pintar a la gata cuando esta tenía entre nueve y doce meses. En una entrevista realizada por la revista “House and Garden” explica que la primera vez que quiso pintarla, realizó todo el cuadro dejando un espacio en blanco donde colocarla. Pero no era natural, y decidió pintar primero a Emma y luego añadir el resto.

Emma Nelson con siemprevivas

Emma Nelson en alfombra

En una carta fechada el 26 de mayo de 1987 escribió: “Al ser una gata negra, es un excelente punto de fuga para un cuadro de interior. Pero ya que su naturaleza gatuna no le permite permanecer donde se la ha dejado, no me queda más remedio que esperar pillarla en una buena posición. Por lo tanto, lo primero que aparece en el papel es la gata dibujada rápidamente con pincel. Luego, construir un fondo para la gata, que no es más que una mancha negra en el papel, ha demostrado ser un método mucho más flexible de lo que imaginaba”.

Emma Nelson en invernadero

Emma Nelson cerca de la chimenea (1987)

Y en otra entrevista seguía diciendo: “Ningún gato soporta que se le plantifique en un espacio concreto; al intentarlo, Emma se aleja inmediatamente, con el rabo muy tieso, y solo me queda tener paciencia y esperar a que se coma un buen plato de pescado hervido y esté dispuesta a encontrar el lugar ideal para echarse a dormir, sea cual sea. Entonces me lanzo, armado con papel y colores”.

Emma Nelson con crisantemos

Emma Nelson y orquídea (1987)

El 14 de agosto de 1991, Richard Bawden, el hijo del pintor, escribió en una carta: “Nunca había visto a Edward pintar retratos de gatos y me sorprendió que todas las obras expuestas excepto dos incluyeran a Emma Nelson”.

Emma Nelson, rosas y periódico (1987)

Feliz Navidad

Emma Nelson fue la inseparable compañera de Edward Bawden los últimos años de su vida, cuando se vio abocado a quedarse cada vez más en casa, aunque nunca dejó de pintar. Pero nuestra pregunta es, ¿qué fue de Emma Nelson cuando falleció el artista? Suponemos que su hijo Richard la recogió.

Emma Nelson y Edward Bawden (Autorretrato)

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